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但新图像进一步增强了人类对这个寒冷而遥远天

  这张照片由“新视野”号拍摄的9张“天涯海角”的照片综合而成。来源:美国太空网

  据美国太空网近日报道,由美国国家航空航天局(NASA)的“新视野”号探测器拍摄的“天涯海角”(Ultima Thule)迄今最好的照片已传回地球,显示其上有怪异的圆圈和洞,尽管这些特征如何造成仍是未知数,但新图像进一步增强了人类对这个寒冷而遥远天体的兴趣。

  “天涯海角”距冥王星约16亿公里,长34公里。今年1月,“新视野”号飞掠“天涯海角”,创造了迄今最遥远行星相遇记录。自此,它一直在将飞越数据和图像传回地球。早期传回的照片显示,“天涯海角”是一个奇怪的雪人-煎饼的混合体,拥有神秘的特征。

  

  而NASA于22日公布的这些图片揭示了“天涯海角”更令人惊叹的细节,捕捉到了其明亮的圆形特征和黑暗的坑,不过,其起源仍是未解之谜。

  “新视野”号科学家约翰·斯宾塞表示:“我们正在讨论这些特征(坑)是如何产生的?是由撞击产生的?还是升华坑、坍塌坑?抑或由完全不同的东西产生。”

  据悉,这些照片是“新视野”号与“天涯海角”最亲密接触前6.5分钟拍摄的。当时,两者相距6628公里;“新视野”号距地球66亿公里。两者之间最接近时,仅相距3500公里。

  团队成员称,新发布图像的分辨率约为33米/像素,这是“新视野”号有史以来、甚至可能是其一生中能拍摄的最清晰照片。

  “新视野”号首席调查员艾伦·斯特恩说:“获得这些图像需要我们时时刻刻准确知道两者的位置,在如此遥远之地,它们在柯伊伯带的昏暗光线公里/小时的速度擦肩而过,这真是一项艰巨挑战,但我们做到了。而且,我们在天涯海角表面看到的一些细节不同于之前探索过的任何天体。”

  “新视野”号于2006年1月发射升空,旨在揭开冥王星的面纱,并于2015年7月飞掠冥王星。斯特恩团队称,探测器目前状况良好且燃料足够,如果NASA批准,它可飞掠另一颗遥远的天体。